Des responsables gouvernementaux américains, anciens et actuels, liés à une enquête sur la traite d’êtres humains dans l’Etat de Géorgie

Article original datant du 20/04/22

Des défenseurs des travailleurs agricoles liés à la traite des êtres humains et au travail forcé en Géorgie

Deux fonctionnaires du Département du travail de Géorgie dont les fonctions impliquaient la protection ou la défense des travailleurs agricoles ont des liens avec l’une des plus grandes affaires de traite des êtres humains aux États-Unis jamais poursuivies, impliquant des travailleurs agricoles étrangers amenés ici avec des visas saisonniers.

L’une des personnes inculpées dans cette affaire, Brett Donovan Bussey, a quitté le service gouvernemental en 2018. L’autre, Jorge Gomez, reste en poste et n’a pas été accusé d’actes répréhensibles, mais des agents ont perquisitionné son domicile dans le cadre de l’affaire et sa sœur et son neveu figurent parmi les personnes inculpées.

En octobre, un grand jury a inculpé Bussey et 23 autres personnes pour conspiration en vue d’effectuer du travail forcé et autres crimes connexes. Les procureurs fédéraux affirment que les défendeurs ont exigé que les ouvriers agricoles invités paient des frais illégaux pour obtenir un emploi, ont retenu leurs cartes d’identité pour qu’ils ne puissent pas partir, les ont fait travailler pour un salaire faible ou nul, les ont logés dans des conditions insalubres et les ont menacés d’expulsion et de violence.

Deux travailleurs sont morts dans la chaleur, selon l’acte d’accusation. Les dossiers du tribunal indiquent que cinq travailleurs ont été kidnappés et que l’un d’entre eux a été violé.

Tous les accusés qui ont plaidé jusqu’à présent ont plaidé non coupable dans cette affaire, baptisée Operation Blooming Onion (« Opération oignon fleuri« ). Certains des travailleurs récoltaient des oignons, le légume officiel de l’État.

Photo montrant des passeports mexicains et de l’argent inclus comme pièce à conviction dans une affaire criminelle découlant de l’enquête sur le Blooming Onion.

L’acte d’accusation ne mentionne pas les liens avec le gouvernement de l’Etat de Géorgie, une information que USA TODAY, le Savannah Morning News et l’Augusta Chronicle ont reconstituée à partir de documents publics et d’un examen des messages sur les réseaux sociaux.

Les défenseurs des droits des travailleurs se demandent comment le système de trafic décrit dans l’acte d’accusation a pu se poursuivre aussi longtemps – au moins depuis 2015. Les connexions gouvernementales soulèvent des questions supplémentaires sur les conflits d’intérêts potentiels et sur les personnes chargées de protéger les travailleurs vulnérables.

« C’est plus que troublant« , a déclaré Shelly Anand, ancienne avocate du ministère du travail américain et cofondatrice de Sur Legal Collaborative, un organisme à but non lucratif de la région d’Atlanta qui informe les travailleurs sur leurs droits en matière de travail et les aide à porter plainte.

En Géorgie, le département fédéral du travail est le principal responsable de l’application de la réglementation du travail des ouvriers agricoles migrants. Mais le département du travail de Géorgie peut encore jouer un rôle important dans la protection des travailleurs agricoles.

L’agence d’État est censée signaler, résoudre ou renvoyer les soupçons de violations du travail et aider les travailleurs à résoudre ou à déposer des plaintes contre leurs employeurs – entrepreneurs de travail agricole et agriculteurs. L’État inspecte également les logements que doivent fournir les employeurs de travailleurs étrangers invités munis de visas saisonniers H-2A, un obstacle clé pour obtenir l’autorisation fédérale d’engager des travailleurs invités.

Bussey et Gomez ont tous deux participé directement à ces tâches.

Des membres de la famille aident à faire venir des ouvriers agricoles

Le contrôleur d’état et défenseur des droits Gomez est le frère d’une figure centrale inculpée dans l’affaire, Maria Leticia Patricio. Dans le cadre de ses fonctions au niveau de l’état, Gomez est chargé de défendre les intérêts des travailleurs agricoles migrants et reçoit une copie de toutes les plaintes déposées par les travailleurs agricoles migrants contre les employeurs afin de s’assurer qu’elles sont traitées correctement, y compris lorsqu’elles doivent être transmises à des organismes d’exécution extérieurs.

Dans le cadre de son travail, il a également inspecté les logements des migrants et fournit une assistance technique aux employés de l’État qui effectuent ces inspections et traitent les plaintes des travailleurs.

Les dossiers fédéraux montrent que plusieurs membres de la famille proche, dont Patricio, ont été engagés par des entrepreneurs de travail et des agriculteurs pour les aider à faire venir des dizaines de milliers de travailleurs invités aux États-Unis en préparant des pétitions demandant l’autorisation du gouvernement pour les embaucher.

En outre, les agents ont saisi 5 306 $ en espèces au domicile de Gomez, selon un dossier judiciaire. Ce document indique que l’argent a été saisi auprès de sa fille Graciela Gomez, qui vit avec lui et remplit également des demandes de travailleurs invités, mais Gomez a déclaré à un journaliste du réseau USA TODAY qu’environ 3 000 $ lui appartenaient.

L’acte d’accusation n’accuse pas Bussey, Patricio, ou son fils Daniel Mendoza de facturer des frais illégaux, de menacer les travailleurs d’expulsion et de violence, ou de retenir leurs cartes d’identité. Les entrepreneurs inculpés et les conspirateurs non nommés sont accusés de cela. Mais Patricio est accusé d’avoir aidé certains d’entre eux et Mendoza est accusé d’avoir aidé à l’enlèvement de quatre travailleurs.

Les procureurs accusent également Patricio et Mendoza d’avoir déposé des requêtes frauduleuses de demande d’autorisations de travail. Jusqu’en 2017, Patricio était l’agent enregistré d’une société que la fille de Gomez, Graciela Gomez, utilisait pour déposer des requêtes.

La fille de Gomez n’a pas été inculpée, ni au moins deux autres membres de la famille, une sœur et une nièce, dont les domiciles ont été perquisitionnés ou dont les biens ont été confisqués dans le cadre de cette affaire.

Selon l’acte d’accusation, Patricio et les autres membres de la conspiration présumée ont profité de plus de 200 millions de dollars grâce à leur stratagème, mais Patricio elle-même ne semble pas mener un style de vie aisé. L’adresse qu’elle a utilisée pour déposer les requêtes est une maison mobile louée située à l’écart d’une route à côté des bois, selon les informations de l’Assesseur du comté de Coffee. L’endroit est également l’adresse d’une station de radio sur laquelle elle a animé une émission de musique mexicaine.

Les adresses liées à Patricio et à plusieurs autres membres de la famille sont de petits mobile homes situés sur la même route de terre près de Douglas, un chef-lieu de comté de moins de 12 000 habitants dans le sud de la Géorgie. En revanche, le domicile de Gomez est une maison unifamiliale de 2 200 pieds carrés sur deux acres, avec un portail verrouillé. Un panneau « Pas d’intrusion » sur un arbre indique que des caméras de sécurité sont en service. Zillow (WIKI) estime sa valeur à 195 100 $.

Gomez a déclaré qu’il n’a jamais rien fait de mal et qu’il n’a jamais été réprimandé pour ne pas avoir rempli ses fonctions. Il a également déclaré qu’il prévoyait de prendre sa retraite cet été.

« Les affaires des membres de ma famille avec les employeurs n’ont en aucun cas affecté mon travail pour l’État« , a-t-il déclaré dans une réponse écrite. Au cours de ses presque 20 années passées au ministère, a-t-il ajouté, « je pense avoir fait un bon travail de défense et de protection des travailleurs agricoles. »

Patricio et Mendoza ont plaidé non coupable.

Bussey, qui a été libéré de détention moyennant une caution de 50 000 dollars, inspectait auparavant les logements pour le ministère du Travail de Géorgie en tant que spécialiste de l’agriculture, un poste qu’il a quitté en 2018. Les procureurs fédéraux l’accusent de falsification de témoins et d’avoir déposé des requêtes frauduleuses demandant l’autorisation d’embaucher des travailleurs agricoles invités au nom d’employeurs après avoir quitté le gouvernement.

Il a également plaidé non coupable et son avocat a déclaré que Bussey se refusait à tout commentaire.

Le volume des demandes de travailleurs invités H-2A (statut de travailleur immigré,NdT) liées à chacun des agents du travail était important.

Les employeurs se sont appuyés sur les proches de Jorge Gomez pour déposer des requêtes de demande d’autorisations de travail pour plus d’un poste de travailleur agricole invité sur cinq basé en Géorgie – plus de 40 000 postes en tout – autorisé par le ministère américain du Travail de 2015 à 2021, selon les données fédérales.

Au cours de la même période, Bussey a déposé des demandes pour près de 3 800 travailleurs approuvés en Géorgie, soit 2 % du total de l’État. Une autre préparatrice de demandes, Inez Strickland – qui n’a pas été inculpée mais a des liens avec Bussey et l’affaire – a déposé des demandes pour plus de 12 500 postes approuvés, soit environ 7 %.

Les procureurs ont saisi 10 500 $ à une adresse que Strickland a utilisée pour son entreprise sur les demandes qu’elle a déposées. Sa société est l’agent enregistré pour l’entreprise que Bussey a utilisée pour déposer des pétitions. Strickland a également travaillé pour le département du travail de l’État, au moins en 2011, et pour le département de l’éducation de Géorgie jusqu’en 2016, notamment pour le programme d’éducation des migrants.

Nopalito Road à Nicholls, en Géorgie, est un chemin de terre où se trouvent au moins quatre maisons liées à Patricio et à d’autres membres de sa famille.

M. Gomez a déclaré qu’il avait informé le Département du travail de Géorgie que sa sœur, Patricio, et sa fille préparaient des pétitions pour demander des travailleurs invités pour les employeurs et que pour éviter les conflits d’intérêts, il se récusait des tâches et des décisions si elles affectaient les clients des membres de sa famille.

Il a dit avoir participé aux activités de sensibilisation liées aux travailleurs de ces employeurs, en écoutant mais sans agir. Il a également reçu des copies de tous les formulaires décrivant des violations et des plaintes potentielles, quel que soit l’employeur concerné.

Dawson Morton, un avocat spécialisé dans le droit du travail qui avait l’habitude de représenter les travailleurs agricoles en Géorgie, a déclaré qu’une partie du travail du département du travail de Géorgie consiste à protéger les travailleurs nationaux et que, si les membres de la famille de Gomez avaient un intérêt financier à importer des travailleurs étrangers et à leur verser les salaires les plus bas, cela « crée un conflit d’intérêts. »

Maria Leticia Patricio, son fils inculpé Daniel Mendoza, et plusieurs parents de Jorge Gomez qui ont préparé des demandes de travailleurs invités mais ne sont pas inculpés, ont refusé de commenter le dossier ou n’ont pas répondu aux appels téléphoniques, courriels et lettres.

Graciela Gomez a déclaré dans un courriel qu’elle travaille seule et ne discute pas de son entreprise avec son père.

« Beaucoup de mes clients/agriculteurs ne savent même pas que Jorge Gomez est mon père », a-t-elle écrit. « J’aime que cela reste ainsi. Pour cette raison. »

Elle a dit qu’elle ne sait pas ce qui se passe après l’arrivée des travailleurs.

« Je n’ai rien à voir avec ce que les autres font de leur entreprise« , a-t-elle écrit. « Tout ce que je fais, c’est de la paperasse pour que les (entrepreneurs de travaux agricoles) ou les armateurs soient certifiés et approuvés pour le programme H2A. Je ne mets pas du tout les pieds dans la ferme. »

La sœur de Jorge Gomez, Laura Gomez-Morales – qui a également préparé des demandes de travailleurs invités mais n’est pas nommée dans l’opération Blooming Onion – a déclaré dans des réponses écrites que les agents ont également fouillé son domicile, mais ne lui ont pas dit pourquoi. Elle a affirmé que son entreprise était distincte de celle de Patricio et qu’elle n’a jamais demandé à Jorge Gomez de faire des faveurs à ses clients.

« Les pétitions que j’ai déposées« , a-t-elle dit, « je ne lui en ai jamais parlé, je ne l’ai jamais informé, je ne lui ai jamais demandé de faire quoi que ce soit. »

Le département du travail de Géorgie n’a pas répondu aux questions sur les procédures suivies par Gomez pour éviter les conflits d’intérêts potentiels, ni sur les spécificités des fonctions de Gomez et de Bussey au sein du département. La porte-parole de l’agence, Kersha Cartwright, a envoyé une déclaration disant que le département refusait de commenter l’enquête en cours sur l’opération Blooming Onion.

Egan Reich, porte-parole du Ministère Américain du Travail, qui contrôle le programme de défense des moniteurs financé par le gouvernement fédéral, a déclaré que l’agence ne peut pas faire de commentaires sur les enquêtes en cours ou sur des questions plus générales d’application de la loi.

Bethany Whetzel, avocate générale au bureau de l’inspecteur général de Géorgie, a déclaré à un journaliste du réseau USA TODAY qu’en 2018, l’inspecteur général du département fédéral du travail a demandé des informations sur Jorge Gomez, qui lui ont été fournies. Whetzel a déclaré que le bureau n’a pas été informé du statut de l’enquête fédérale, mais pense qu’elle est en cours.

Le bureau de l’inspecteur général du département du travail des États-Unis a déclaré que le bureau ne pouvait ni confirmer ni nier l’existence d’une enquête au-delà de ce qui est disponible sur son site, conformément à la politique du département.

L’assistant du procureur américain E. Greg Gilluly Jr, l’un des procureurs de l’opération Blooming Onion, n’a pas non plus voulu discuter des conclusions des journalistes. Toutefois, il n’a pas écarté la possibilité d’engager des poursuites contre d’autres personnes.

« Nous continuons à enquêter, et mon objectif est toujours de démanteler l’organisation« , a déclaré Gilluly. « Il est donc certainement possible que nous engagions des poursuites supplémentaires contre d’autres personnes à l’avenir. »

Un concurrent accuse Gomez de faire pression sur les employeurs

Le poste de défenseur des moniteurs d’État a été créé par des règlements fédéraux à la suite d’un procès. La NAACP (WIKI) et d’autres défenseurs avaient fait valoir que les travailleurs agricoles étaient systématiquement victimes de discrimination de la part des agences pour l’emploi des États.

Dès le départ, les experts impliqués dans ce procès se sont demandé comment les employés engagés par les États pouvaient traiter les plaintes de manière équitable et indépendante lorsqu’elles impliquaient des collègues, des patrons ou même des agriculteurs qui pouvaient faire partie de leur propre cercle social.

M. Anand, l’ancien avocat du département fédéral du travail, a déclaré que le fait que Jorge Gomez traite des plaintes contre des employeurs alors que deux des membres de sa famille sont accusés d’aider des entrepreneurs de travail agricole corrompus est le genre de chose qui fait que les travailleurs perdent confiance dans le système de plainte.

« Lorsque nous avons autant de problèmes comme c’est le cas en Géorgie, nous avons besoin de quelqu’un qui n’a aucun lien avec des individus qui pourraient potentiellement commettre des violations« , a-t-elle déclaré.

Le département du travail de Géorgie aurait dû créer un système infaillible pour éviter les conflits d’intérêts qui ne dépendent pas de la parole de Jorge Gomez, a-t-elle ajouté.

Au moins une personne a soulevé des questions sur les relations de la famille de Gomez avec les employeurs de travailleurs invités. Il s’agit du mari d’Inez Strickland, la préparatrice de pétitions liée à Bussey et concurrente des membres de la famille de Gomez.

En 2018, Stephen Strickland a envoyé une lettre au représentant Earl Leroy « Buddy » Carter, qui représente une grande partie du sud-est de la Géorgie, disant qu’il avait reçu des informations indiquant que Gomez utilisait indûment sa position pour solliciter des affaires pour l’entreprise de sa fille – qui, selon la lettre, était en fait dirigée par Jorge Gomez – y compris auprès des clients d’Inez Strickland.

Joint par téléphone, l’un des employeurs nommés par Strickland a déclaré à un journaliste du réseau USA TODAY que lors d’une visite sur le terrain effectuée par Jorge Gomez en sa qualité officielle, ce dernier a dit à l’employeur que Graciela Gomez préparait des demandes de travailleurs invités, suggérant que l’employeur pourrait faire affaire avec elle.

« Il a dit que sa fille faisait de la paperasse, une demande comme celles qu’Inez faisait« , a déclaré Remigio Morales, qui a travaillé comme entrepreneur de travail agricole.

Gomez dit se souvenir que Morales lui a dit une fois que les travailleurs invités pour lesquels il avait demandé des visas n’étaient pas arrivés. Si on lui demandait, a-t-il ajouté, il fournissait habituellement les noms des préparateurs de pétitions de travailleurs invités mais s’assurait toujours de ne pas mentionner uniquement sa fille. Il a dit qu’il avait cessé de le faire et qu’il se contentait désormais de dire à ceux qui le lui demandaient de se renseigner en ligne.

Gomez nie les accusations contenues dans la lettre de Strickland. Deux autres employeurs nommés par Strickland ont également nié son récit de leurs interactions avec Gomez. Graciela Gomez a déclaré que son père n’a rien à voir avec son entreprise, qu’il n’a jamais sollicité de travail pour elle ni ne lui a envoyé de clients.

Elizabeth de Janes, conseillère juridique du département du travail de Géorgie, a déclaré que le département a commencé une enquête sur les ressources humaines mais a finalement transmis la plainte de Strickland aux forces de l’ordre en raison d’un manque apparent de coopération de la part du plaignant. La plainte a également été envoyée au département fédéral du travail, qui n’a pas répondu aux questions des journalistes du réseau USA TODAY pour savoir si le département avait ouvert une enquête.

Par l’intermédiaire de son avocat, Inez Strickland a refusé de commenter ses liens avec l’affaire Blooming Onion et avec Bussey.

Un long historique de violations du travail

Les avocats et défenseurs des travailleurs agricoles dénoncent depuis longtemps les abus en matière de travail dont sont victimes les travailleurs agricoles saisonniers invités, notamment par les entrepreneurs ou les agriculteurs de Géorgie. Certaines de ces affaires ont des liens avec l’opération Blooming Onion.

Dans l’une d’elles, portée devant un tribunal civil, des ouvriers agricoles invités ont poursuivi un entrepreneur de Géorgie pour trafic de main-d’œuvre, affirmant qu’il leur avait facturé des frais illégaux, les avait menacés d’expulsion, n’avait pas payé les salaires et les avait abandonnés dans des logements insalubres, sans eau potable et avec peu de nourriture. Inez Strickland a rempli les papiers pour cet entrepreneur. Elle a également signalé les violations à Bussey lorsqu’il travaillait pour le département du travail de Géorgie.

Une enquête récente menée par USA TODAY et le Milwaukee Journal Sentinel a également mis en lumière les violations du droit du travail subies par les ouvriers agricoles invités employés par des entrepreneurs.

Elle s’est concentrée sur un travailleur invité de 24 ans qui est mort d’un coup de chaleur après avoir cueilli des tomates en Géorgie. La fille de Gomez, Graciela, a déposé les papiers pour l’entrepreneur qui l’employait, puis, après que l’entrepreneur ait été temporairement suspendu de faire venir d’autres travailleurs en raison de violations du travail, elle a déposé deux autres pétitions au nom de la société nouvellement créée par sa femme.

L’ampleur de ces affaires est éclipsée par l’opération Blooming Onion. En novembre dernier, les procureurs ont annoncé l’acte d’accusation qui accuse Patricio – la sœur de Gomez – Bussey et 22 autres personnes – pour la plupart des entrepreneurs de main-d’œuvre agricole ou des personnes qui leur sont associées – d’avoir conspiré pour faire passer des ressortissants étrangers du Mexique, du Guatemala et du Honduras et pour exploiter les travailleurs.

L’un des accusés a été renvoyé après que les procureurs ont appris qu’il avait été assassiné – décapité – au Mexique en 2019.

Selon l’acte d’accusation, les travailleurs devaient payer des frais illégaux pour avoir la possibilité de travailler aux États-Unis, une pratique qui peut conduire les travailleurs à s’endetter et les rendre plus réticents à signaler les abus de peur de perdre leur emploi aux États-Unis et, avec lui, la capacité de rembourser les dettes.

Plusieurs travailleurs ont été forcés de creuser des oignons à mains nues et ont été menacés avec une arme, selon l’acte d’accusation.

D’autres, selon l’acte d’accusation, ont dû travailler dans des restaurants et des clubs de golf – ce qui est contraire à la réglementation relative à leur visa – ou, s’ils payaient un supplément, ont été autorisés à partir sans avoir à travailler dans les champs.

L’acte d’accusation allègue également que les défendeurs ont obtenu des signatures frauduleuses et de faux documents pour de prétendus employeurs américains afin de soumettre des pétitions frauduleuses de travailleurs invités, et identifie six pétitions prétendument envoyées par Patricio ou Bussey en violation des lois sur la fraude postale.

Les récentes affaires pénales fédérales liées à l’opération Blooming Onion offrent quelques pistes de réflexion.

Dans l’une d’entre elles, un homme du nom de Yordon Velazquez (orthographié « Yordan Velasquez » dans certains documents) a admis avoir laissé un autre homme, Aurelio Medina, utiliser son nom pour demander des ouvriers agricoles invités parce que Medina était sans papiers et n’était pas autorisé à les demander, selon les dossiers judiciaires.

Medina a été accusé de faire payer illégalement les travailleurs pour obtenir leurs visas et de retenir leurs documents d’identité. Il a plaidé coupable à une accusation fédérale de travail forcé et a été condamné le mois dernier à 64 mois de prison. Velazquez a plaidé coupable de conspiration et a été condamné à 13 mois de prison.

L’une des personnes inculpées dans l’affaire Operation Blooming Onion, Patricio, a déposé les demandes de travailleurs agricoles invités au nom de l’entreprise créée par Medina et Velazquez.

Les chemins de Gomez et de Bussey se croisent

La famille de Jorge Gomez a longtemps travaillé dans les champs. Gomez a déclaré que ses parents étaient des ouvriers agricoles qui sont devenus des entrepreneurs de travaux agricoles. Il a dirigé une entreprise d’entrepreneurs de travaux agricoles pendant deux décennies, selon les réponses écrites et les dossiers du personnel. Gomez a dit qu’il l’a fermée lorsqu’il a commencé à travailler pour le Département du travail de Géorgie en 2003.

Huit ans plus tard, Gomez est devenu le moniteur de l’État chargé de défendre les travailleurs agricoles migrants et saisonniers.

Photo incluse dans l’affaire criminelle en cours Operation Blooming Onion en tant que pièce à conviction. L’adresse partielle fournie correspond à une adresse signalée comme étant un lieu d’hébergement d’ouvriers agricoles invités.

À ce poste, M. Gomez est censé mener et superviser des actions de sensibilisation pour informer les travailleurs agricoles sur les services et le système de dépôt de plaintes, en plus d’autres tâches concernant les plaintes des travailleurs et les contrôles sur le terrain pour s’assurer que les employeurs ne violent pas la loi. Il forme également le personnel sur la façon de mener des inspections de logements.

M. Gomez a déclaré qu’il apprenait quels employeurs étaient les clients de son parent lorsque les adresses électroniques de ce dernier apparaissaient dans des échanges de courriels. Lors d’une interview, il a déclaré s’être récusé des tâches telles que l’inspection des logements, la résolution des plaintes et la réalisation d’enquêtes sur les salaires ou de contrôles sur le terrain concernant ces employeurs. Il n’a pas non plus aidé d’autres employés du département du travail à inspecter les logements ou à traiter les plaintes les concernant, a-t-il dit.

En 2017 ou 2018, M. Gomez a déclaré qu’il avait cessé de déterminer quel employé du service du travail effectuerait quelles inspections de logements.

En tant que spécialiste agricole, Bussey faisait partie des employés du département du travail qui pouvaient demander de l’aide à Gomez pour des tâches telles que le traitement des plaintes. En 2018, par exemple, il a consulté Gomez sur les mesures à prendre après avoir reçu un rapport sur de possibles violations du droit du travail des travailleurs agricoles, selon un rapport qu’il a signé.

En plus de l’inspection des logements des employés, les responsabilités de Bussey englobaient la conduite de la sensibilisation des travailleurs agricoles – y compris la préparation de rapports à ce sujet qui pouvaient être examinés par Gomez – la réalisation de contrôles sur le terrain, la notification des employeurs, des gestionnaires et/ou des organismes d’application lorsque des violations se produisaient et la réalisation d’enquêtes sur les salaires, selon ses évaluations de performance.

Une maison où Brett Bussey a vécu à Tifton, Géorgie.

Bussey, qui parle espagnol, avait commencé à travailler pour le ministère du Travail de Géorgie en 2008. Auparavant, il avait travaillé pour deux entreprises d’aménagement paysager et une grande pépinière à Douglas, supervisant des employés hispaniques, selon son dossier personnel. Le curriculum vitae joint à sa candidature pour un emploi au département du travail indiquait que son objectif était de poursuivre une carrière dans l’horticulture, l’aménagement paysager ou en tant que surintendant de terrain de golf.

Il est resté au département du travail pendant une décennie, jusqu’à ce qu’il démissionne en 2018. Il a adressé sa lettre de démission à la fois à son superviseur et à « Jorge » – Jorge Gomez était le seul Jorge travaillant au département du travail de Géorgie cette année-là.

Gomez a déclaré qu’il examinait les rapports mensuels de sensibilisation de Bussey ou fournissait une assistance technique pour les plaintes qu’il recevait si Bussey le demandait, mais il a dit qu’il ne supervisait pas Bussey. Il ne sait pas pourquoi il aurait été mentionné dans la lettre de démission.

Bussey et Gomez semblent tous deux avoir connu des difficultés économiques. Bussey a reçu un jugement par défaut pour une dette de carte de crédit de près de 8 000 $ en 2017, tandis que les avocats de Gomez ont déclaré dans un dépôt de tribunal civil de 2014 que lui et sa femme étaient « de moyens modestes très limités, luttant juste pour s’en sortir. »

Bussey est passé d’un salaire d’un peu plus de 24 000 $ travaillant pour le département du travail de la Géorgie en 2011 à 31 602 $ en 2018, plus environ 9 600 $ de frais de déplacement remboursés. Le salaire de Gomez était de 35 660 $ en 2011, plus plus de 12 400 $ de remboursements, pour atteindre un salaire de 56 656 $ l’année dernière.

Dans sa lettre de démission, Bussey a déclaré : « J’ai décidé de me mettre à mon compte, où je gagnerai beaucoup plus d’argent que ce que je gagne avec le Département du travail de Géorgie ».

M. Gomez a déclaré dans des réponses écrites aux journalistes du réseau USA TODAY que ses salaires lorsqu’il a commencé à travailler avec le Département du travail de Géorgie étaient très bas et il a laissé entendre qu’ils ne s’étaient pas beaucoup améliorés.

« Après presque 20 ans au sein de l’agence« , a-t-il déclaré, « je considère toujours mes salaires comme modestes et pas assez pour considérer qu’il s’agit d’un style de vie confortable. »

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