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Le magnat de la mode Peter Nygard accusé de trafic sexuel

M. Nygard a été arrêté au Canada à la demande des autorités américaines. Un acte d’accusation fédéral à New York l’a accusé d’avoir recruté des dizaines de femmes et d’adolescentes pour le sexe.

Peter Nygard en 2016

Peter Nygard, l’exécutif de la mode canadienne, a été accusé de trafic sexuel, de conspiration de racket et d’autres crimes qui ont impliqué des dizaines de femmes et d’adolescentes comme victimes aux États-Unis, aux Bahamas et au Canada, ont déclaré mardi les procureurs fédéraux à Manhattan.

M. Nygard, 79 ans, a utilisé l’influence de sa société, son argent et ses employés pour recruter des victimes féminines adultes et « mineures » sur une période de 25 ans pour sa satisfaction sexuelle et celle de ses associés, selon un acte d’accusation fédéral en neuf points. Il a été arrêté lundi à Winnipeg (Manitoba) à la demande des États-Unis en vertu d’un traité d’extradition, a indiqué le bureau du procureur américain à Manhattan. Il est maintenant détenu dans une prison manitobaine.

L’acte d’accusation reproche à M. Nygard de s’en prendre à des victimes issues de milieux économiques défavorisés et, dans certains cas, ayant des antécédents d’abus. M. Nygard a agressé sexuellement certaines victimes, tandis que ses associés ont agressé ou drogué d’autres personnes « pour s’assurer qu’elles se conforment aux exigences sexuelles de M. Nygard ».

Jay Prober, l’avocat du magnat de la mode à Winnipeg, a nié les accusations portées contre son client, disant qu’il s’attendait à ce que M. Nygard soit justifié. Son avocat à New York, Elkan Abramowitz, a refusé de commenter.

Il y a deux ans encore, M. Nygard a affiché son image sur des panneaux d’affichage dans tout Winnipeg – portant une chemise moulante qui révélait des biceps brillants et des cheveux souples. Au tribunal de Winnipeg, mardi, il est apparu faible et tremblant, portant un sweat-shirt et ses cheveux en chignon. Des chaînes attachaient ses poignets et ses chevilles.

Il a été placé en détention dans l’attente d’une nouvelle procédure judiciaire. Une audience de mise en liberté sous caution était prévue pour le 13 janvier, mais M. Prober a déclaré qu’il avait l’intention de demander une audience dès la semaine prochaine. Bien que les tribunaux canadiens accordent généralement l’extradition vers les États-Unis, le processus peut prendre des années.

En février, le New York Times a expliqué en détail comment une longue et horrible querelle entre M. Nygard et son voisin aux Bahamas a conduit à un procès accusant M. Nygard d’avoir agressé sexuellement des mineurs dans ce pays. Dans l’article, des dizaines de femmes et d’anciens employés ont décrit comment les victimes présumées ont été attirées au domicile de M. Nygard.

La dispute entre M. Nygard et son voisin, Louis Bacon, un milliardaire de fonds spéculatifs, a compliqué les choses. Deux des femmes qui ont d’abord dit que M. Nygard les avait violées se sont rétractées par la suite, disant qu’elles étaient payées pour fabriquer leurs revendications.

Pendant des années, M. Nygard a blâmé M. Bacon pour toutes les allégations portées contre lui. Mais le Times a documenté un ensemble de plaintes remontant à quatre décennies, bien avant la querelle, et a montré comment M. Nygard a utilisé son argent et ses menaces pour faire taire ses victimes présumées.

L’acte d’accusation contient certaines des mêmes allégations que le procès, qui a été déposé à New York en février. Plus de 80 femmes ont signé en tant que plaignantes.

Tamika Ferguson, plaignante dans le procès, a déclaré que M. Nygard l’avait violée en 2004 lors d’une fête chez lui, alors qu’elle avait 16 ans. Elle a déclaré qu’elle était bouleversée après avoir pris connaissance de l’acte d’accusation.

« Je ne me suis jamais sentie aussi bien depuis longtemps », a-t-elle déclaré mardi.

Tamika Ferguson, dont le visage n’est pas représenté parce qu’elle ne veut pas être reconnue, a déclaré que M. Nygard l’avait violée lorsqu’elle avait 16 ans.

April Telek, 47 ans, une actrice canadienne, a déclaré avoir été violée et retenue contre son gré par M. Nygard en 1993, après s’être rendue à l’entrepôt de sa société à Winnipeg pour un travail de mannequin. Elle fait également partie du procès et a fait une déclaration à la police de Winnipeg, mais n’a pas été contactée par les autorités américaines.

« S’il est mis en prison, c’est là qu’il doit être », a déclaré Mme Telek. « Je me fiche de savoir si c’est mon cas ou celui des autres pauvres victimes qu’il a traumatisées au cours des 40 dernières années. »

Les charges contre M. Nygard ont été annoncées mardi par le bureau du procureur américain, le FBI et le département de police de New York. Le Times a rapporté en février que l’enquête était menée par un groupe de travail conjoint sur l’exploitation des enfants.

Une déclaration sous serment des autorités canadiennes déposée à Winnipeg indique que les victimes de M. Nygard comprennent des filles âgées de 14 à 17 ans et que son comportement criminel a touché des centaines de personnes. Elle décrit des « techniques de contrôle psychologique » dans lesquelles les victimes sont « constamment surveillées » et n’ont « que peu ou pas de contrôle sur leur capacité à quitter les lieux sans la permission de M. Nygard ».

April Telek a déclaré avoir été violée par M. Nygard en 1993.

Les autorités fédérales ont précédemment enquêté sur M. Nygard sur des allégations de trafic sexuel entre 2015 et 2017 sans porter d’accusations. Le F.B.I. a mené deux brèves enquêtes, tandis que le Département de la sécurité intérieure a enquêté sur lui pendant neuf mois.

Pendant des décennies, M. Nygard s’est présenté comme un playboy, décrivant les jeunes femmes et les adolescentes dont il s’entourait comme « la source de la jeunesse », selon une vidéo qu’il a produite sur ses tentatives de lutte contre le vieillissement. Il est sorti avec des célébrités comme Anna Nicole Smith et a eu au moins dix enfants avec huit femmes. Né en Finlande, il a grandi au Canada et a lancé sa société multinationale de mode, Nygard International, à Winnipeg il y a plus de 50 ans.

Il a partagé son temps entre le Canada, les États-Unis et les Bahamas, où il a construit un vaste complexe sur le thème des Mayas, avec des sculptures de prédateurs animaux et de femmes nues, qu’il a décrit comme la « huitième merveille du monde ».

L’acte d’accusation reproche à M. Nygard d’avoir utilisé la perspective d’un emploi de mannequin et d’autres emplois dans l’industrie de la mode pour attirer des femmes et des adolescentes. Il a également déclaré qu’il a utilisé les fonds de la société pour payer des « soirées de gâterie ». Là, ont déclaré les employés au Times, il recrutait des victimes en leur offrant des boissons, des manucures et des massages gratuits.

Il a forcé des dizaines de victimes à se livrer à des « relations sexuelles commerciales », définies dans la loi fédérale comme tout acte sexuel effectué en échange de quelque chose de valeur, et a utilisé des menaces et des promesses pour accorder ou refuser des opportunités de mannequinat ou un soutien financier pour garder le contrôle, selon l’acte d’accusation.

La police a fait une descente au quartier général de Nygard à Manhattan en février.

Nygard International, une société privée qui prétendait autrefois employer 12 000 personnes, est surtout connue pour vendre des jambières et des hauts aux femmes d’âge moyen dans ses propres points de vente et grands magasins au Canada et aux États-Unis.

M. Nygard, dont la valeur était estimée à environ 750 millions de dollars en 2014 par le magazine Canadian Business, était connu pour mêler sa vie professionnelle et sa vie privée. Il a construit de somptueux appartements dans ses immeubles de bureaux. Un article de presse de 1980 décrivait une partie de son bureau de Winnipeg comme un « puits de passion » avec un plafond en miroir et un canapé qui se transformait en lit par « pression d’un bouton ».

Il a quitté son entreprise en février, après que les autorités fédérales aient perquisitionné son domicile à Los Angeles et son siège social à New York, et que des clients importants comme la chaîne de grands magasins Dillard’s aient abandonné ses lignes de mode. En mars, la société a déposé son bilan au Canada et aux États-Unis.