Les « Pandora Papers », on en parle vite fait… mais ça sent le piège – DéQodeurs

Article original datant du 03/10/21

NDLR : Vous savez à présent que ce qui doit arriver ne va pas tarder, et là, on a ce truc qui débarque de nulle part, qui trouve à son origine un groupe de presse principalement mainstream, et qui ne touche pas du tout les intouchables. Ca sent un coup de l’état profond pour attirer l’attention sur autre chose. Cet article est à prendre avec des pincettes car même si ce que ça révèle peut être vrai, ce n’est pas forcement pertinent dans le contexte actuel et nous n’allons pas y consacrer plus d’attention. – Léonardo

Les « Pandora Papers » révèlent les rouages d’une économie parallèle qui profite aux riches et aux personnes bien placées, au détriment de tous les autres.

Des millions de documents ayant fait l’objet d’une fuite et le plus grand partenariat journalistique de l’histoire ont permis de découvrir les secrets financiers de 35 dirigeants mondiaux actuels et anciens, de plus de 330 politiciens et fonctionnaires de 91 pays et territoires, et d’une brochette mondiale de fugitifs, d’escrocs et de meurtriers.

Les documents secrets exposent les transactions offshore du roi de Jordanie, des présidents de l’Ukraine, du Kenya et de l’Équateur, du premier ministre de la République tchèque et de l’ancien premier ministre britannique Tony Blair. Les dossiers détaillent également les activités financières du « ministre officieux de la propagande » du président russe Vladimir Poutine et de plus de 130 milliardaires de Russie, des États-Unis, de Turquie et d’autres nations.

Les documents divulgués révèlent qu’un grand nombre d’acteurs puissants qui pourraient contribuer à mettre fin au système offshore en profitent au contraire – en cachant des actifs dans des sociétés et des trusts secrets tandis que leurs gouvernements ne font pas grand-chose pour ralentir un flux mondial d’argent illicite qui enrichit les criminels et appauvrit les nations.

Parmi les trésors cachés révélés dans les documents :

  • Un château de 22 millions de dollars sur la Côte d’Azur – doté d’un cinéma et de deux piscines – acheté par le biais de sociétés offshore par le premier ministre populiste de la République tchèque, un milliardaire qui s’est élevé contre la corruption des élites économiques et politiques.
  • Plus de 13 millions de dollars cachés dans un trust aux allures de secret dans les Grandes Plaines des États-Unis par un descendant de l’une des familles les plus puissantes du Guatemala, une dynastie qui contrôle un conglomérat de savons et de rouges à lèvres accusé de nuire aux travailleurs et à la planète.
  • Trois manoirs en bord de mer à Malibu achetés par l’intermédiaire de trois sociétés offshore pour 68 millions de dollars par le roi de Jordanie dans les années qui ont suivi les manifestations des Jordaniens dans les rues pendant le Printemps arabe pour protester contre le chômage et la corruption.

Ces documents secrets sont connus sous le nom de « Pandora Papers« .

Le Consortium international des journalistes d’investigation (le ICIJWIKI) a obtenu ce trésor de plus de 11,9 millions de dossiers confidentiels et a dirigé une équipe de plus de 600 journalistes de 150 organes de presse qui ont passé deux ans à les passer au crible, à rechercher des sources difficiles à trouver et à fouiller dans les dossiers judiciaires et autres documents publics de dizaines de pays.

Les documents divulgués proviennent de 14 sociétés de services offshore du monde entier qui ont créé des sociétés fictives et d’autres recoins offshore pour des clients cherchant souvent à maintenir leurs activités financières dans l’ombre. Les dossiers comprennent des informations sur les transactions de près de trois fois plus de dirigeants actuels et anciens de pays que toute autre fuite antérieure de documents provenant de paradis offshore.

À une époque où l’autoritarisme et les inégalités se creusent, l’enquête des Pandora Papers offre une perspective inégalée sur la manière dont l’argent et le pouvoir opèrent au 21e siècle – et sur la manière dont l’État de droit a été plié et brisé dans le monde entier par un système de secret financier rendu possible par les États-Unis et d’autres nations riches.

Les conclusions de l’ICIJ et de ses partenaires médiatiques mettent en lumière la profondeur de l’infiltration de la finance secrète dans la politique mondiale – et offrent un aperçu des raisons pour lesquelles les gouvernements et les organisations mondiales ont peu progressé pour mettre fin aux abus financiers offshore.

Une analyse des documents secrets par l’ICIJ a permis d’identifier 956 sociétés dans des paradis offshore liées à 336 politiciens et fonctionnaires de haut niveau, dont des dirigeants de pays, des ministres, des ambassadeurs et autres. Plus des deux tiers de ces sociétés ont été créées dans les îles Vierges britanniques, une juridiction connue depuis longtemps comme un rouage essentiel du système offshore.

Au moins 11,3 trillions de dollars sont détenus « offshore », selon une étude réalisée en 2020 par l’Organisation de coopération et de développement économiques basée à Paris. En raison de la complexité et du secret du système offshore, il est impossible de savoir quelle part de cette richesse est liée à l’évasion fiscale et à d’autres crimes, et quelle part concerne des fonds provenant de sources légitimes et ayant été déclarés aux autorités compétentes.

Tous les coins du monde

L’enquête des Pandora Papers démasque les propriétaires cachés de sociétés offshore, de comptes bancaires incognito, de jets privés, de yachts, de manoirs, et même d’œuvres d’art de Picasso, Banksy et d’autres maîtres – fournissant ainsi plus d’informations que celles dont disposent habituellement les forces de l’ordre et les gouvernements à court d’argent.

Parmi les personnes liées par les documents secrets à des actifs offshore figurent la superstar du cricket indien Sachin Tendulkar, la diva de la musique pop Shakira, le top model Claudia Schiffer et un mafieux italien connu sous le nom de « Lell le gros ».

Liés à des avoirs offshore : la chanteuse Shakira, la légende du cricket Sachin Tendulkar, le mannequin Claudia Schiffer

Le mafieux, Raffaele Amato, a été lié à au moins une douzaine de meurtres. Les documents fournissent des détails sur une société écran, enregistrée au Royaume-Uni, qu’Amato a utilisée pour acheter des terrains en Espagne, peu avant de s’y enfuir d’Italie pour créer sa propre bande criminelle. Amato, dont l’histoire a contribué à inspirer le film très apprécié « Gomorrah », purge une peine de 20 ans de prison.

L’avocat d’Amato n’a pas répondu à la demande de commentaire de l’ICIJ.

L’avocat de Tendulkar a déclaré que l’investissement du joueur de cricket est légitime et a été déclaré aux autorités fiscales. L’avocat de Shakira a déclaré que la chanteuse a déclaré ses sociétés, qui, selon l’avocat, n’offrent pas d’avantages fiscaux. Les représentants de Schiffer ont déclaré que le top model paie correctement ses impôts au Royaume-Uni, où elle vit.

Dans la plupart des pays, il n’est pas illégal d’avoir des actifs à l’étranger ou d’utiliser des sociétés fictives pour faire des affaires au-delà des frontières nationales. Les hommes d’affaires qui opèrent au niveau international disent avoir besoin de sociétés offshore pour mener leurs affaires financières.

Mais ces affaires reviennent souvent à déplacer les bénéfices des pays à forte imposition, où ils sont gagnés, vers des sociétés qui n’existent que sur le papier dans des juridictions à faible imposition. Le recours aux abris offshore est particulièrement controversé pour les personnalités politiques, car ils peuvent être utilisés pour soustraire à la vue du public des activités politiquement impopulaires, voire illicites.

Dans l’imaginaire populaire, le système offshore est souvent vu comme un amas lointain d’îles à l’ombre des palmiers. Les Pandora Papers montrent que la machine à fric offshore opère dans tous les coins de la planète, y compris dans les plus grandes démocraties du monde. Les acteurs clés du système comprennent des institutions d’élite – banques multinationales, cabinets d’avocats et cabinets comptables – dont le siège social se trouve aux États-Unis et en Europe.

Un document des Pandora Papers montre que les banques du monde entier ont aidé leurs clients à créer au moins 3 926 sociétés offshore avec l’aide de Alemán, Cordero, Galindo & Lee, un cabinet d’avocats panaméen dirigé par un ancien ambassadeur aux États-Unis. Le document montre que le cabinet – également connu sous le nom d’Alcogal – a créé au moins 312 sociétés dans les îles Vierges britanniques pour des clients du géant américain des services financiers Morgan Stanley.

Un porte-parole de Morgan Stanley a déclaré : « Nous ne créons pas de sociétés offshore. . . . Ce processus est indépendant de la firme et est à la discrétion et à la direction du client. »

L’enquête des Pandora Papers met également en lumière la façon dont Baker McKenzie, le plus grand cabinet d’avocats des États-Unis, a contribué à créer le système offshore moderne et continue d’être un pilier de cette économie parallèle.

Baker McKenzie et ses affiliés mondiaux ont utilisé leur savoir-faire en matière de lobbying et de rédaction de lois pour façonner les lois financières dans le monde entier. Ils ont également profité du travail effectué pour des personnes liées à la fraude et à la corruption, selon les rapports de l’ICIJ.

Parmi les personnes pour lesquelles le cabinet a travaillé figure l’oligarque ukrainien Ihor Kolomoisky, qui, selon les autorités américaines, a blanchi 5,5 milliards de dollars par le biais d’un enchevêtrement de sociétés fictives, achetant des usines et des propriétés commerciales dans le centre des États-Unis.

Baker McKenzie a également travaillé pour Jho Low, un financier aujourd’hui en fuite, accusé par les autorités de plusieurs pays d’avoir organisé le détournement de plus de 4,5 milliards de dollars d’un fonds de développement économique malaisien connu sous le nom de 1MDB. Les rapports de l’ICIJ ont révélé que Low s’est appuyé sur Baker McKenzie et ses affiliés pour l’aider, lui et ses associés, à construire un réseau de sociétés en Malaisie et à Hong Kong. Les autorités américaines allèguent qu’ils ont utilisé certaines de ces sociétés pour transférer l’argent pillé de 1MDB.

Un porte-parole de Baker McKenzie a déclaré que le cabinet cherche à fournir les meilleurs conseils à ses clients et s’efforce « d’assurer que nos clients adhèrent à la fois à la loi et aux meilleures pratiques. »

Le porte-parole n’a pas répondu directement aux nombreuses questions concernant le rôle de Baker McKenzie dans l’économie offshore, invoquant la confidentialité des clients et le secret professionnel. Mais il a déclaré que le cabinet effectue des vérifications strictes des antécédents de tous les clients potentiels.

« Vous savez qui »

L’enquête sur les Pandora Papers est plus vaste et plus globale que même l’enquête historique de l’ICIJ sur les Panama Papers, qui a secoué le monde en 2016, suscitant des descentes de police et de nouvelles lois dans des dizaines de pays, ainsi que la chute de premiers ministres en Islande et au Pakistan.

Les Panama Papers provenaient des dossiers d’un seul prestataire de services offshore : le cabinet d’avocats panaméen Mossack Fonseca. Les Pandora Papers mettent en lumière un échantillon beaucoup plus large d’avocats et d’intermédiaires qui sont au cœur de l’industrie offshore.

Les Pandora Papers fournissent plus de deux fois plus d’informations sur la propriété des sociétés offshore. Au total, la nouvelle fuite de documents révèle les véritables propriétaires de plus de 29 000 sociétés offshore. Les propriétaires proviennent de plus de 200 pays et territoires, les plus gros contingents venant de Russie, du Royaume-Uni, d’Argentine et de Chine.

Parmi les 150 organes de presse qui se sont joints au partenariat d’enquête, citons le Washington Post, la BBC, The Guardian, Radio France, Oštro Croatia, l‘Indian Express, The Standard (Zimbabwe), Le Desk (Maroc) et Diario El Universo (l’Équateur).

Une équipe mondiale était nécessaire car les 14 fournisseurs offshore qui sont à l’origine des documents ayant fait l’objet de la fuite ont leur siège social aux quatre coins du globe, des Caraïbes au golfe Persique en passant par la mer de Chine méridionale.

Trois des fournisseurs appartiennent à d’anciens hauts fonctionnaires du gouvernement : un ancien ministre et conseiller présidentiel au Panama et un ancien procureur général du Belize, qui contrôle deux fournisseurs.

Pour quelques centaines ou quelques milliers de dollars, les prestataires offshore peuvent aider leurs clients à créer une société dont les véritables propriétaires restent cachés. Ou, pour 2 000 à 25 000 dollars, ils peuvent créer un trust qui, dans certains cas, permet à ses bénéficiaires de contrôler leur argent tout en faisant croire qu’ils ne le contrôlent pas – un peu de créativité dans le traitement des documents qui permet de protéger les actifs des créanciers, des forces de l’ordre et des ex-conjoints.

Les agents offshore ne travaillent pas de manière isolée. Ils s’associent à d’autres fournisseurs de secrets dans le monde entier pour créer des couches imbriquées de sociétés et de trusts. Plus les arrangements sont complexes, plus les frais sont élevés – et plus les clients peuvent s’attendre à ce que le secret et la protection soient importants.

Les Pandora Papers montrent qu’un comptable anglais en Suisse a travaillé avec des avocats des îles Vierges britanniques pour aider le monarque jordanien, le roi Abdullah II, à acheter secrètement 14 maisons de luxe, d’une valeur de plus de 106 millions de dollars, aux États-Unis et au Royaume-Uni. Les conseillers l’ont aidé à créer au moins 36 sociétés fictives entre 1995 et 2017.

Le roi Abdullah II de Jordanie

En 2017, le roi a acheté une propriété de 23 millions de dollars surplombant une plage de surf de Californie par l’intermédiaire d’une société des BVI (Iles Vierges Britanniques). Le roi a payé un supplément pour qu’une autre société des BVI, appartenant à ses gestionnaires de fortune suisses, agisse en tant qu’administrateur « prête-nom » pour la société des BVI qui a acheté la propriété.

Dans le monde de l’offshore, les directeurs nommés sont des personnes ou des sociétés payées pour servir de façade à la personne qui se trouve réellement derrière une société. Les formulaires de demande envoyés aux clients par Alcogal, le cabinet d’avocats travaillant pour le compte du roi, indiquent que le recours à des administrateurs prête-noms permet de « préserver la vie privée en évitant que l’identité du mandant ultime . . soit accessible au public ».

Dans les courriels, les conseillers offshore ont utilisé un nom de code pour désigner le roi : « Vous savez qui ».

Les avocats britanniques du roi ont déclaré qu’il n’est pas tenu de payer des impôts en vertu de la loi jordanienne et qu’il a des raisons de sécurité et de confidentialité pour détenir des biens par le biais de sociétés offshore. Ils ont ajouté que le roi n’a jamais abusé des fonds publics.

Les avocats ont également déclaré que la plupart des sociétés et propriétés identifiées par l’ICIJ n’ont aucun lien avec le roi ou n’existent plus, mais ont refusé de fournir des détails.

Les experts affirment qu’en tant que dirigeant de l’un des pays les plus pauvres du Moyen-Orient et les plus dépendants de l’aide, le roi a des raisons d’éviter d’étaler sa richesse.

« Si le monarque jordanien affichait sa richesse plus publiquement, cela ne contrarierait pas seulement son peuple, mais cela énerverait les donateurs occidentaux qui lui ont donné de l’argent », a déclaré à l’ICIJ Annelle Sheline, experte en autorité politique au Moyen-Orient.

Au Liban voisin, où des questions similaires sur la richesse et la pauvreté se posent, les Pandora Papers montrent que des personnalités politiques et financières de premier plan ont également adopté les paradis offshore.

Parmi eux figurent l’actuel premier ministre, Najib Mikati, et son prédécesseur, Hassan Diab, ainsi que Riad Salameh, le gouverneur de la banque centrale du Liban, qui fait l’objet d’une enquête en France pour blanchiment d’argent présumé.

Liban – Premier Ministre – Najib Mikati

Pandora Papers – Acteurs du pouvoir

Marwan Kheireddine, l’ancien ministre d’État libanais et le président de la banque Al Mawarid, apparaît également dans les dossiers secrets. En 2019, il a grondé ses anciens collègues parlementaires pour leur inaction au milieu d’une terrible crise économique. La moitié de la population vivait dans la pauvreté, luttant pour trouver de la nourriture alors que les épiceries et les boulangeries fermaient.

« Il y a de l’évasion fiscale et le gouvernement doit s’en occuper », a déclaré Kheireddine.

La même année, révèlent les Pandora Papers, Kheireddine a signé des documents en tant que propriétaire d’une société des îles Vierges britanniques qui possède un yacht de 2 millions de dollars.

La banque Al Mawarid était l’une des nombreuses banques du pays à avoir restreint les retraits en dollars américains de ses clients pour endiguer la panique économique.

Wafaa Abou Hamdan, une veuve de 57 ans, fait partie des Libanais ordinaires qui restent en colère contre les élites de leur pays. En raison de l’inflation galopante, ses économies ont chuté de l’équivalent de 60 000 dollars à moins de 5 000 dollars, a-t-elle déclaré à Daraj, un partenaire média de l’ICIJ.

« Tous les efforts de ma vie ont été vains. J’ai travaillé sans relâche au cours des trois dernières décennies », a-t-elle déclaré. « Nous luttons toujours au quotidien pour maintenir notre niveau de vie » alors que « les politiciens et les banquiers » ont « tous transféré et investi leur argent à l’étranger. »

Kheireddine et Diab n’ont pas répondu aux demandes de commentaires. Dans une réponse écrite, Salameh a déclaré qu’il déclarait ses avoirs et qu’il s’était conformé aux obligations de déclaration prévues par la loi libanaise. Le fils de Mikati, Maher, a déclaré qu’il est courant pour les personnes au Liban d’utiliser des sociétés offshore « en raison de la facilité du processus d’incorporation » plutôt que par désir d’échapper aux impôts.

‘Coalition des corrompus’

Imran Khan était aux anges lorsque l’enquête de l’ICIJ sur les Panama Papers a été publiée en avril 2016.

« Ces fuites sont envoyées par Dieu », a déclaré l’homme politique pakistanais et ancienne superstar du cricket.

Les Panama Papers ont révélé que les enfants du Premier ministre pakistanais de l’époque, Nawaz Sharif, avaient des liens avec des sociétés offshore. Cela a donné à Khan une ouverture pour marteler Sharif, son rival politique, sur ce que Khan a décrit comme la « coalition des corrompus » qui ravage le Pakistan.

« C’est dégoûtant la façon dont l’argent est pillé dans le monde en développement auprès de personnes qui sont déjà privées des commodités de base : santé, éducation, justice et emploi », a déclaré Khan au partenaire de l’ICIJ, The Guardian, en 2016. « Cet argent est placé sur des comptes offshore, ou même dans des pays occidentaux, des banques occidentales. Les pauvres s’appauvrissent. Les pays pauvres s’appauvrissent, et les pays riches s’enrichissent. Les comptes offshore protègent ces escrocs. »

Finalement, la plus haute cour du Pakistan a démis Sharif de ses fonctions à la suite d’une enquête déclenchée par les Panama Papers. Khan s’est empressé de le remplacer lors de l’élection nationale suivante.

La dernière enquête de l’ICIJ, les « Pandora Papers », attire à nouveau l’attention sur l’utilisation de sociétés offshore par des acteurs politiques pakistanais. Cette fois, ce sont les avoirs offshore de proches de Khan qui sont divulgués, notamment son ministre des finances et un de ses principaux soutiens financiers.

D’où viennent les 336 politiciens des « Pandora Papers » ?

Les documents montrent également que le ministre des ressources en eau de Khan, Chaudhry Moonis Elahi, a contacté Asiaciti, un fournisseur de services offshore basé à Singapour, en 2016 au sujet de la création d’un trust pour investir les bénéfices d’une transaction foncière familiale qui avait été financée par ce que le prêteur a déclaré plus tard être un prêt illégal. La banque a déclaré aux autorités pakistanaises que le prêt avait été approuvé en raison de l’influence du père d’Elahi, un ancien vice-premier ministre.

Les dossiers d’Asiaciti indiquent qu’Elahi a renoncé à placer de l’argent dans un trust à Singapour après que le prestataire lui ait dit qu’il signalerait les détails aux autorités fiscales pakistanaises.

Elahi n’a pas répondu aux demandes de commentaires de l’ICIJ. Quelques heures avant la publication des articles des Pandora Papers, un porte-parole de la famille a déclaré aux partenaires médiatiques de l’ICIJ que « des interprétations et des données trompeuses ont circulé dans les dossiers pour des raisons néfastes. » Le porte-parole a ajouté que les actifs de la famille « sont déclarés conformément à la loi applicable ».

Aujourd’hui également, un porte-parole de Khan a déclaré lors d’une conférence de presse que si l’un de ses ministres ou conseillers avait des sociétés offshore, « ils devront rendre des comptes. »

D’autres personnalités politiques se sont également exprimées contre le système offshore alors qu’elles sont entourées de personnes nommées et d’autres partisans qui ont des avoirs stockés à l’étranger. Certains de ceux qui se sont exprimés ont eux-mêmes utilisé le système.

« Les avoirs de chaque fonctionnaire doivent être déclarés publiquement afin que les gens puissent s’interroger et demander – ce qui est légitime ? » Le président kényan Uhuru Kenyatta a déclaré à la BBC en 2018. « Si vous ne pouvez pas vous expliquer, et moi également, alors je dois rendre des comptes ».

Les documents qui ont fait l’objet d’une fuite énumèrent Kenyatta et sa mère comme bénéficiaires d’une fondation secrète au Panama. D’autres membres de la famille, dont son frère et deux sœurs, possèdent cinq sociétés offshore dont les actifs s’élèvent à plus de 30 millions de dollars, selon les documents.

Kenyatta et sa famille n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Le Premier ministre tchèque Andrej Babis, l’un des hommes les plus riches de son pays, est arrivé au pouvoir en promettant de sévir contre l’évasion fiscale et la corruption. En 2011, alors qu’il s’impliquait davantage dans la politique, Babis a déclaré aux électeurs qu’il voulait créer un pays « où les entrepreneurs feront des affaires et seront heureux de payer des impôts. »

Le Premier ministre tchèque Andrej Babis

Les documents divulgués montrent qu’en 2009, Babis a injecté 22 millions de dollars dans une série de sociétés écrans pour acheter une propriété tentaculaire, connue sous le nom de Château Bigaud, dans un village perché à Mougins, en France, près de Cannes.

Babis n’a pas divulgué les sociétés fictives et le château dans les déclarations de patrimoine qu’il est tenu de déposer en tant que fonctionnaire, selon les documents obtenus par le partenaire tchèque de l’ICIJ, Investigace.cz. En 2018, un conglomérat immobilier appartenant indirectement à Babis a discrètement acheté la société monégasque qui possédait le château.

Babis n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Un porte-parole du conglomérat a déclaré à l’ICIJ qu’il respectait la loi. Il n’a pas répondu aux questions sur l’acquisition du château.

« Comme toute autre entité commerciale, nous avons le droit de protéger nos secrets commerciaux », a écrit le porte-parole.

Un havre d’arnaques

Les dossiers secrets fournissent une couche de contexte derrière le rideau aux déclarations publiques de cette année sur la richesse et les refuges offshore – alors que les gouvernements du monde entier luttent contre les baisses de revenus, une pandémie, le changement climatique et la méfiance du public.

En février, un commentaire du Tony Blair Institute for Global Change a exhorté les décideurs politiques à rechercher, entre autres mesures, des taxes plus élevées sur les terres et les maisons. Blair, fondateur et président exécutif de l’institut, a parlé de la façon dont les riches et les personnes bien connectées évitent de payer leur part d’impôts dès 1994, lorsqu’il faisait campagne pour devenir le leader du parti travailliste du Royaume-Uni.

« Pour ceux qui peuvent employer les bons comptables, le système fiscal est un havre d’arnaques, d’avantages et de profits », a-t-il déclaré lors d’un discours dans les West Midlands, en Angleterre. « Nous ne devons pas faire de nos règles fiscales un terrain de jeu pour …. des abuseurs fiscaux qui ne paient rien ou presque rien alors que d’autres paient plus que leur part. »

Les Pandora Papers montrent qu’en 2017, Blair et son épouse, Cherie, sont devenus les propriétaires d’un immeuble victorien de 8,8 millions de dollars en acquérant la société des îles Vierges britanniques qui détenait le bien. L’immeuble londonien accueille désormais le cabinet d’avocats de Cherie Blair.

Les documents indiquent que Cherie Blair et son mari, qui a été diplomate au Moyen-Orient après avoir quitté son poste de premier ministre en 2007, ont acheté la société offshore qui détenait l’immeuble à la famille du ministre de l’industrie et du tourisme de Bahreïn, Zayed bin Rashid al-Zayani.

En achetant les actions de la société au lieu du bâtiment, les Blair ont bénéficié d’un arrangement juridique qui leur a évité de devoir payer plus de 400 000 $ d’impôts fonciers.

Les Blair et les al-Zayanis ont déclaré qu’ils ne savaient pas initialement que l’autre partie était impliquée dans la transaction.

Cherie Blair a déclaré que son mari n’était pas impliqué dans la transaction et que son but était de « ramener la société et le bâtiment dans le régime fiscal et réglementaire du Royaume-Uni ».

Elle a également déclaré qu’elle « ne voulait pas être le propriétaire d’une société des BVI » et que le « vendeur, à ses propres fins, ne voulait que vendre la société. » La société est désormais fermée.

Par l’intermédiaire de leur avocat, les al-Zayanis ont déclaré que leurs sociétés « se sont conformées à toutes les lois britanniques passées et présentes. »

« Il s’agit de failles qui sont accessibles aux personnes riches mais pas aux autres », a déclaré au Guardian Robert Palmer, directeur exécutif de Tax Justice UK. « Les politiciens doivent réparer le système fiscal pour que tout le monde paie sa juste part. »

En juin, le ministre brésilien de l’économie, Paulo Guedes, a proposé un ensemble de réformes fiscales comprenant une taxe de 30 % sur les bénéfices réalisés par le biais d’entités offshore. Les experts estiment que les personnes les plus riches du Brésil détiennent près de 200 milliards de dollars de fonds non imposés en dehors du pays.

« Vous ne pouvez pas avoir honte d’être riche », a déclaré Guedes. « Vous devez avoir honte de ne pas payer d’impôts ».

Après que les banquiers et les chefs d’entreprise se soient opposés aux augmentations d’impôts prévues par la législation, Guedes, un ancien banquier millionnaire, a accepté de supprimer la proposition d’impôt sur les bénéfices offshore. Les négociations sur la législation se poursuivent.

Les Pandora Papers révèlent que Guedes a créé Dreadnoughts International Group en 2014 dans les îles Vierges britanniques.

En réponse aux questions d’un partenaire de l’ICIJ au Brésil, Revista Piauí, un porte-parole de Guedes a déclaré que le ministre avait divulgué la société aux autorités brésiliennes. Le porte-parole n’a pas répondu à une question sur le retrait de la taxe offshore de la législation.

Pandora Box (La « boîte de Pandore« )

En décembre 2018, les Bahamas ont adopté une loi obligeant les entreprises et certains trusts à déclarer leurs véritables propriétaires à un registre gouvernemental. La nation insulaire était sous la pression de plus grands pays, dont les États-Unis, pour faire davantage pour bloquer les fraudeurs fiscaux et les criminels du système financier.

Certains politiciens bahamiens se sont opposés à cette initiative. Ils se sont plaints que le registre découragerait les clients latino-américains de faire des affaires dans les Caraïbes. « Les gagnants de ces nouveaux doubles standards sont les États américains du Delaware, de l’Alaska et du Dakota du Sud », a déclaré un avocat local.

Quelques mois plus tard, un document confidentiel indiquait que la famille de l’ancien vice-président de la République dominicaine, Carlos Morales Troncoso, avait abandonné les Bahamas comme sanctuaire pour leur richesse.

Pour leur nouveau refuge, ils ont choisi un endroit à 1 600 miles de là : Sioux Falls, Dakota du Sud.

Selon les documents qui ont fuité, la famille a créé des fiducies dans le Dakota du Sud pour y déposer divers actifs, notamment des actions qu’elle détenait dans une société sucrière dominicaine. La famille n’a pas répondu aux questions concernant les actifs déplacés des Bahamas au Dakota du Sud.

Les documents Pandora fournissent des détails sur des dizaines de millions de dollars déplacés des paradis offshore des Caraïbes et d’Europe vers le Dakota du Sud, un État américain peu peuplé qui est devenu une destination majeure pour les actifs étrangers.

Vue aérienne d’un bâtiment situé au cœur du centre-ville qui abrite la Trident Trust Co. à Sioux Falls, dans le Dakota du Sud.

Au cours de la dernière décennie, le Dakota du Sud, le Nevada et plus d’une douzaine d’autres États américains se sont transformés en leaders dans le domaine du colportage du secret financier. Pendant ce temps, la plupart des politiques et des efforts d’application de la loi des nations les plus puissantes du monde sont restés concentrés sur les paradis offshore « traditionnels » tels que les Bahamas, les Caïmans et autres îles paradisiaques.

Les États-Unis sont l’un des plus grands acteurs du monde offshore. C’est aussi le pays le mieux placé pour mettre fin aux abus financiers offshore, grâce au rôle démesuré qu’il joue dans le système bancaire international. En raison du statut du dollar américain en tant que monnaie mondiale de facto, la plupart des transactions internationales entrent et sortent des opérations bancaires basées à New York.

Les autorités américaines ont pris des mesures au cours des deux dernières décennies pour obliger les banques de Suisse et d’autres pays à communiquer des informations sur les Américains possédant des comptes à l’étranger.

Mais les États-Unis sont plus intéressés à forcer d’autres pays à partager des informations sur les Américains effectuant des opérations bancaires à l’étranger qu’à partager des informations sur l’argent circulant sur des comptes bancaires, des sociétés et des trusts américains.

Les États-Unis ont refusé de se joindre à un accord de 2014 soutenu par plus de 100 juridictions, dont les îles Caïmans et le Luxembourg, qui obligerait les institutions financières américaines à partager les informations dont elles disposent sur les avoirs des étrangers.

Année après année, dans le Dakota du Sud, les législateurs de l’État ont approuvé la législation rédigée par les initiés du secteur des fiducies, offrant de plus en plus de protections et d’autres avantages aux clients des fiducies aux États-Unis et à l’étranger. Les actifs des clients des trusts du Dakota du Sud ont plus que quadruplé au cours de la dernière décennie pour atteindre 360 milliards de dollars.

« En tant que citoyenne, je suis tellement triste que mon État soit celui qui a ouvert la boîte de Pandore », a déclaré à l’ICIJ Susan Wismer, une ancienne législatrice.

En 2020, 17 des 20 juridictions les moins restrictives au monde pour les trusts étaient des États américains, selon une étude de l’universitaire israélien Adam Hofri-Winogradow. Dans de nombreux cas, dit-il, les lois américaines ont rendu plus difficile pour les créanciers de mettre la main sur ce qui leur est dû, y compris les pensions alimentaires pour enfants de parents absents.

En utilisant les documents des Pandora Papers, l’ICIJ et le Washington Post ont identifié près de 30 trusts basés aux États-Unis liés à des étrangers personnellement accusés de mauvaise conduite ou dont les entreprises ont été accusées de malversations.

Parmi eux figure Federico Kong Vielman, dont la famille est l’une des puissances économiques du Guatemala.

En 2016, Kong Vielman a transféré 13,5 millions de dollars dans un trust à Sioux Falls. Une partie de l’argent provenait de l’entreprise de sa famille, qui fabrique des cires à parquet et d’autres produits.

Les médias guatémaltèques ont rapporté pendant des décennies les liens de la famille avec la politique. Dans les années 1970, la famille a été identifiée comme un allié clé du général Carlos Manuel Arana Osorio, l’ancien dictateur guatémaltèque connu sous le nom de « chacal de Zacapa ». En 2016, l’hôtel de luxe de la famille à Guatemala City a fait un cadeau de 100 nuits gratuites au président de l’époque, Jimmy Morales. Les médias guatémaltèques ont rapporté qu’un possible paiement pour des « faveurs politiques » était suspecté.

En 2014, les responsables américains du travail ont déposé une plainte contre le gouvernement du Guatemala qui comprenait des allégations selon lesquelles l’entreprise d’huile de palme de la famille sous-payait les travailleurs et les exposait à des produits chimiques toxiques. Les dossiers de la société montrent que Kong Vielman était auparavant le trésorier de la société.

Quels États américains ont le plus de trusts dans les Pandora Papers ?
L’enquête montre comment les trusts américains sont devenus un véhicule de choix pour le secret financier.

Dakota du Sud – 81
Floride – 37
Delaware – 35
Texas – 24
Nevada – 14

Un an plus tard, les autorités environnementales américaines, qui fournissent une assistance technique au Guatemala, ont découvert que la société avait rejeté des polluants dans la rivière Pasion. L’entreprise familiale, Nacional Agro Industrial SA, connue sous le nom de Naisa, n’a pas été inculpée.

Naisa a déclaré à l’ICIJ qu’elle avait respecté la loi et n’avait pas pollué la rivière. La plainte des travailleurs a été résolue par un panel d’arbitrage, a déclaré la société.

Kong Vielman a refusé de répondre aux questions concernant le trust du Dakota du Sud.

Un autre riche latino-américain qui a créé des trusts dans le Dakota du Sud est Guillermo Lasso, un banquier qui a été élu président de l’Équateur en avril. Les documents divulgués montrent que Lasso a transféré des actifs dans deux trusts dans le Dakota du Sud en décembre 2017, trois mois après que le parlement équatorien ait adopté une loi interdisant aux fonctionnaires de détenir des actifs dans des paradis fiscaux. Les documents montrent que Lasso a transféré deux sociétés offshore vers les trusts du Dakota du Sud à partir de deux fondations secrètes au Panama.

Lasso a déclaré que son utilisation passée d’entités offshore était « légale et légitime ». Lasso a déclaré qu’il se conforme à la loi équatorienne.

Les trusts créés dans le Dakota du Sud et dans de nombreux autres États américains restent entourés de secret, malgré la promulgation cette année de la loi fédérale sur la transparence des entreprises, qui rend plus difficile pour les propriétaires de certains types de sociétés de cacher leur identité.

La loi ne devrait pas s’appliquer aux trusts populaires auprès des citoyens non américains. Une autre exemption flagrante, selon les experts en criminalité financière, est que de nombreux avocats qui créent des trusts et des sociétés fictives n’ont aucune obligation d’examiner les sources de la richesse de leurs clients.

« Il est clair que les États-Unis constituent une grosse, grosse faille dans le monde », a déclaré Yehuda Shaffer, ancien chef de la cellule de renseignement financier israélienne. « Les États-Unis critiquent tout le reste du monde, mais dans leur propre cour, c’est un problème très, très grave. »

Des « dépenses extraordinaires »

L’empire de la construction du milliardaire Erman Ilicak a connu une grande année en 2014.

La société du magnat turc, Rönesans Holding, a terminé la construction d’un palais présidentiel de 1 150 chambres pour le dirigeant pugnace de son pays, Recep Tayyip Erdoğan, au milieu des grondements des médias sur les dépassements de coûts et la corruption, et d’une décision de justice tentant d’arrêter le projet.

Un autre événement notable impliquant la famille Ilicak a eu lieu en 2014, cette fois-ci hors de l’attention du public. La mère du titan de l’entreprise, Ayse Ilicak, âgée de 74 ans, est devenue propriétaire de deux sociétés offshore dans les îles Vierges britanniques, selon les Pandora Papers.

Les deux sociétés étaient dirigées par des administrateurs et des actionnaires nominés. L’une des sociétés, Covar Trading Ltd, détenait des actifs provenant du conglomérat de construction de la famille, indiquent les documents. Au cours de sa première année complète d’activité, Covar Trading a gagné 105,5 millions de dollars de revenus provenant de dividendes, selon des états financiers confidentiels. L’argent était caché sur un compte suisse.

Il n’est pas resté longtemps.

La même année, les états financiers montrent que la société a versé la quasi-totalité des 105,5 millions de dollars sous la forme d’un « don » figurant sous la rubrique « dépenses extraordinaires ». Les relevés ne décrivent pas qui ou quoi a reçu l’argent.

Illiack n’a pas répondu aux questions pour cette histoire.

Ilicak et les autres milliardaires mentionnés dans les « Pandora Papers » viennent de 45 pays, le plus grand nombre étant la Russie (52), le Brésil (15), le Royaume-Uni (13) et Israël (10).

Parmi les milliardaires américains mentionnés dans les documents secrets figurent deux magnats de la technologie, Robert F. Smith et Robert T. Brockman, dont les trusts ont été la cible d’enquêtes des autorités américaines. Tous deux étaient des clients de CILTrust, un fournisseur offshore au Belize géré par Glenn Godfrey, un ancien procureur général du Belize.

Smith a accepté l’année dernière de verser aux autorités américaines 139 millions de dollars pour régler une enquête fiscale et coopère avec les procureurs. Un grand jury américain a inculpé Brockman, le mentor et le soutien financier de Smith, dans ce que les procureurs ont appelé la plus grande fraude fiscale de l’histoire des États-Unis.

Smith a refusé de faire des commentaires. Brockman a plaidé non coupable.

Ni CILTrust ni Godfrey n’ont été accusés de malversations. Godfrey n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Un cabinet d’avocats chypriote, Nicos Chr. Anastasiades and Partners, apparaît dans les Pandora Papers comme un intermédiaire offshore clé pour les Russes fortunés. Le cabinet conserve le nom de son fondateur, le président chypriote Nicos Anastasiades, et les deux filles du président y sont associées.

Les documents montrent qu’en 2015, un responsable de la conformité du cabinet juridique panaméen Alcogal a découvert que le cabinet chypriote avait aidé un milliardaire russe et ancien sénateur, Leonid Lebedev, à dissimuler la propriété de quatre sociétés en inscrivant des employés du cabinet juridique comme propriétaires des entités de Lebedev.

Lebedev – un magnat du pétrole et producteur de cinéma avec des connexions à Hollywood – a fui la Russie en 2016 après que les autorités l’aient accusé d’avoir détourné 220 millions de dollars d’une société énergétique. Lebedev n’a pas répondu aux demandes de commentaires. Le statut de l’affaire russe n’est pas clair.

Le cabinet d’avocats chypriote a également préparé des lettres de référence pour le magnat russe de l’acier Alexander Abramov, dont une rédigée quelques jours après que les États-Unis ont ajouté le nom du milliardaire à la liste des oligarques proches du président Poutine. Abramov n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Theophanis Philippou, directeur général du cabinet d’avocats, a déclaré à la BBC, partenaire de l’ICIJ, qu’il n’a jamais trompé les autorités ou dissimulé l’identité du propriétaire d’une entreprise. Il a refusé de commenter les clients, invoquant la confidentialité avocat-client.

Un autre Russe dans les Papiers Pandora qui a des liens avec Poutine est Konstantin Ernst, un cadre de télévision et producteur nommé aux Oscars. On l’a appelé le principal créateur d’image de Poutine, un talent créatif qui a vendu à la nation l’idée que le président est « le sauveur de la Russie au caractère bien trempé ».

Russian TV boss Konstantin Ernst

Les Pandora Papers révèlent qu’Ernst a eu l’occasion de participer à une opportunité lucrative peu après avoir produit les cérémonies d’ouverture et de clôture des Jeux olympiques d’hiver de 2014 à Sotchi, créant un spectacle qui a boosté la réputation de Poutine à l’intérieur et à l’extérieur du pays.

Ernst est devenu un partenaire silencieux, caché derrière des couches de sociétés offshore, dans un contrat de privatisation financé par l’État – un accord pour acheter des dizaines de cinémas et d’autres propriétés de la ville de Moscou.

Les documents divulgués montrent qu’en 2019, la valeur de la participation personnelle d’Ernst dans les biens immobiliers a dépassé 140 millions de dollars.

Ernst a déclaré à l’ICIJ qu’il n’a « jamais fait de secret » de son implication dans l’opération de privatisation, et que l’opération n’était pas une compensation pour son travail pendant les Jeux olympiques de 2014.

« Je n’ai commis aucune action illégale », a-t-il déclaré. « Je n’en commets pas non plus maintenant ou sur le point de le faire. C’est ainsi que mes parents m’ont élevé. »

‘Notre mode de vie’

En tant que militante des droits de l’homme et de la lutte contre la pauvreté, Mae Buenaventura a rejoint la lutte pour obtenir le retour des milliards de dollars que feu le dictateur philippin Ferdinand Marcos, sa famille et ses acolytes ont dissimulés sur des comptes suisses et dans d’autres endroits difficiles à retracer.

Beaucoup dans son pays d’origine, a déclaré Mme Buenaventura, « savent que les riches ont des moyens d’accumuler des richesses et aussi de les cacher de manière à ce que les gens ordinaires ne puissent pas mettre la main dessus. »

Le scandale Marcos a également instruit le monde, encourageant des efforts accrus pour découvrir l’argent illicite et punir les personnes qui le cachent.

Au cours des 20 dernières années, les dirigeants politiques ont juré d' »éradiquer » les paradis fiscaux. Ils ont qualifié les sociétés fictives et le blanchiment d’argent de « menaces pour notre sécurité, notre démocratie et notre mode de vie« . Ils ont adopté de nouvelles lois et signé des accords internationaux.

Mais le système offshore n’est rien si ce n’est adaptable, et la criminalité financière transfrontalière et l’évasion fiscale continuent de prospérer.

Lorsqu’un fournisseur ou une juridiction offshore est exposé par une fuite ou fait l’objet de pressions de la part des autorités, d’autres utilisent son malheur comme une opportunité de marketing, s’arrachant les clients qui fuient vers des paradis plus sûrs.

Une analyse de l’ICIJ a identifié des centaines de sociétés offshore qui ont mis fin à leurs relations avec le cabinet d’avocats Mossack Fonseca, en proie au scandale, après la publication de l’enquête Panama Papers. D’autres prestataires ont pris le relais en tant qu’agents offshore de ces sociétés.

L’une de ces sociétés était contrôlée par un trust offshore dont les bénéficiaires comprenaient l’épouse de Jacob Rees-Mogg, membre du Parti conservateur britannique et actuel leader de la Chambre des communes.

Les Pandora Papers indiquent qu’une société holding et un trust au profit de son épouse, Helena de Chair, possédaient des « tableaux et peintures » d’une valeur de 3,5 millions de dollars.

Une autre société qui s’est éloignée de Mossack Fonseca est une entité des îles Vierges britanniques contrôlée par la veuve et les deux fils d’une figure de la pègre indienne, Iqbal Memon. Memon a été identifié dans les reportages comme un important trafiquant de drogue ayant des liens avec des terroristes. Sa veuve et ses fils sont accusés de blanchir l’argent de la drogue et sont recherchés depuis 2019 par les autorités de New Delhi.

Aux Philippines, l’argent qui circule dans l’ombre continue d’être un problème, malgré l’attention portée au butin offshore de Marcos. Ces dernières années, les États-Unis ont qualifié les Philippines de « juridiction majeure pour le blanchiment d’argent ».

Parmi les personnalités politiques philippines figurant dans les Pandora Papers figure Juan Andres Donato Bautista. Il a servi de 2010 à 2015 en tant que président de la Commission présidentielle sur le bon gouvernement – le panel établi pour traquer les milliards de Marcos.

Un mois après sa nomination à la tête de la commission, Bautista a créé une société écran dans les îles Vierges britanniques qui détenait un compte bancaire à Singapour, selon des documents secrets.

Bautista a ensuite été nommé à la tête de l’agence électorale du pays, mais les législateurs l’ont destitué en 2017 après que sa femme ait affirmé qu’il avait amassé des millions de dollars sur des comptes nationaux et étrangers non déclarés.

Dans un appel téléphonique et des courriels adressés à l’ICIJ, M. Bautista a déclaré avoir créé sa société BVI sur les conseils de banquiers. Le compte bancaire a été ouvert avant qu’il ne rejoigne le gouvernement, a-t-il dit, ajoutant qu’il n’a jamais reçu de dépôts importants et qu’il a divulgué ses intérêts aux autorités. Il a nié tout acte répréhensible et a déclaré qu’il n’y avait aucune charge formelle contre lui.

Malgré les échecs des Philippines et d’autres nations à endiguer le flux d’argent caché, Buenaventura et d’autres partisans de la réforme affirment qu’il y a des raisons d’espérer.

Des manifestants de rue ont aidé à renverser des dirigeants de premier plan en Islande et au Pakistan après la publication des Panama Papers. Les Philippines ont rejoint des dizaines de pays qui exigent désormais que les entreprises divulguent leurs véritables propriétaires. Les autorités philippines ont récupéré environ 4 milliards de dollars volés par Marcos et son entourage, les utilisant pour acheter des terres pour les agriculteurs sans terre et pour dédommager les familles des personnes ciblées pour meurtre ou « disparition forcée » par le régime Marcos.

De nombreux obstacles subsistent. Les grandes banques, les cabinets d’avocats et d’autres groupes puissants s’opposent souvent à des règles de transparence plus strictes et à une application plus rigoureuse des lois contre les abus offshore. Et aux Philippines et dans de nombreux autres pays, les militants anti-corruption subissent des menaces légales, des arrestations et des violences.

Le mois dernier, la police a tiré des canons à eau sur des manifestants qui marquaient le 49e anniversaire de la déclaration de la loi martiale par Marcos en attirant l’attention sur les similitudes avec le régime de l’actuel président Rodrigo Duterte.

Mme Buenaventura a déclaré qu’elle et d’autres militants de la base continueront à travailler pour exposer les richesses « profondément cachées ».

« Notre slogan est : la vérité sortira ».

Offshore havens and hidden riches of world leaders and billionaires exposed in unprecedented leak - ...
The Pandora Papers reveal the inner workings of a shadow economy that benefits the wealthy and well-connected at the expense of everyone else.

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